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D'énormes quantités de glace découvertes sur Mars !

22 mai 2002

  "Nous espérions mettre en évidence des traces de glace dans la poussière du sol martien. Mais nous avons plutôt découvert de la poussière dans la glace, tellement celle-ci nous paraît abondante" déclare en substance William Boynton, un des principaux responsables de l'analyseur gamma embarqué à bord de Mars Odyssey.


Carte indiquant le pourcentage minimal de glace d’eau dans le premier mètre du sous-sol de Mars (moyenne annuelle). Cette quantité est estimée à partir de l'abondance en hydrogène mesurée par le détecteur de neutrons de Mars Odyssey.
(crédit : NASA/JPL/Los Alamos National Laboratory et Pierre Thomas)

Mars Odyssey, lancée en avril 2001, est dotée de trois instruments qui ont permis ces observations. Le premier est un spectrographe à rayons gammacapable de détecter la présence de 20 éléments chimiques de base (carbone, silicium, fer, magnésium, etc.). Il comprend un détecteur de neutrons à haute énergie décelant la présence d'eau et de glace sur Mars, jusqu'à un mètre de profondeur.

Cet instrument était déjà à bord de la précédente sonde Mars Observer, mais elle avait cessé de fonctionner seulement trois jours avant l'entrée de la sonde dans l'orbite de Mars en 1993. "De nombreux spécialistes de Mars attendaient ces données depuis plus de 15 ans", a rappelé l'astronome Bell.

Cette nouvelle découverte est particulièrement enthousiasmante. Utilisant le spectromètre gamma de la sonde, les scientifiques ont dressé une carte de la surface de la planète Mars sur un mètre de profondeur (trois pieds), notamment dans la région entourant le pôle sud. Les résultats dépassent toutes les espérances. Selon les premières estimations, la quantité de glace contenue atteint, et même dépasse un taux de 30 à 50%, c'est-à-dire qu'en certains endroits 10 litres de sol martien contiennent 3 à 5 litres d'eau !

L'instrument a aussi révélé que cette glace est essentiellement concentrée dans les parties les plus froides des régions étudiées. Elle s'étend jusqu'à une profondeur de 60 centimètres (2 pieds) jusqu'à une latitude de 60 degrés de latitude sud, et jusqu'à 30 centimètres de la surface (1 pied) à 75 degrés de latitude.

Mais le plus spectaculaire reste sans doute à venir !!

L'hémisphère sud de la planète Mars se trouve actuellement, et depuis plusieurs mois, dans l'hiver martien, ce qui explique que cette glace d'eau y soit particulièrement concentrée. A contrario, l'hémisphère nord est actuellement trop chaud pour permettre de telles concentrations. Or, il n'existe aucune raison pour que la situation ne s'inverse pas lors du changement de saison, et que cette énorme quantité d'eau ne disparaisse pas du pôle sud pour apparaître au pôle nord. Avec cette question lancinante : par quel processus et par quel chemin ?

Le détecteur gamma de Mars Odyssey a jusqu'ici comblé tous les espoirs des chercheurs, et il ne fait aucun doute qu'ils permettront de répondre à cette question. Pour la première fois, une carte précise de la répartition de l'eau sur la Planète Rouge pourra être dressée, indiquant les régions où la vie a eu les meilleures possibilités de s'épanouir.

La plus grande découverte de l'histoire du genre humain est peut-être pour bientôt…

La planète Mars nous réserve encore de nombreuses surprises !!

 

Par Olivier POCH

Source de l'information : NASA/JPL

 
 
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