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Le rêve se poursuit...

De l'eau liquide sur Mars actuellement ?

Décembre 2002

Rassurez-vous ! L'exploration de la planète rouge ne laisse pas de moment de répit ! Il y a quelques jours, des études montraient que Mars avait toujours été froide et sèche et sa surface avait été au cours du temps bombardée occasionnellement par d'énormes astéroïdes y mettant le chaos... (voir article)

Aujourd'hui, j'ai le plaisir de vous annoncer que les résultats d'une nouvelle étude, concernant des bandes sombres observées à la surface de Mars, viennent de paraître.
Ces bandes sombres, observées sur les flancs de cratères d'impacts, seraient les résultats d'un écoulement d'eau liquide à la surface de Mars.

L'étude en question a été présentée durant une réunion de l'Union Géophysique américaine à San Francisco. Cette étude propose une nouvelle interprétations des bandes sombres observées sur la surface martienne. En effet, ce n'est pas la première à s'être penchée sur le sujet de ces formations géologiques mystérieuses : depuis que les sondes Vikings ont révélé leur existence dans les années 1970, les scientifiques ont d'abord évoqué la thèse de l'eau puis celles du vent et des glissements de terrain pour expliquer leur formation. La thèse de l'eau a donc été peu à peu laissée de côté. Mais, aujourd'hui, des chercheurs de l'université d'Arizona reviennent sur ce sujet.

Le long des pentes de ces reliefs escarpées, on observe de nombreuses bandes sombres (NASA/JPL/MSSS)

Certes, il semblerait que le vent et les éboulements soient responsables de certaines des bandes observées, mais d'autres seraient causées par de l'eau liquide. Nous savons que l'eau liquide ne peut s'écouler sur Mars à cause de sa pression atmosphérique faible et de sa masse trop petite. Pour expliquer la possibilité d'un écoulement d'eau liquide sur Mars, les chercheurs ont donc pensé que l'eau devait être mélangée avec des minéraux et des sels qui la rendrait ainsi plus stable et lui laisserait le temps de dévaler les pentes poussiéreuses de la surface martienne en imbibant le sol, d'où la couleur sombre des bandes observées.

Nous savons aujourd'hui grâce à la sonde Mars Odyssey que la planète rouge possède de grandes réserves d'eau sous forme de glace dans son sous-sol. Cependant, il nous n'avons pas de preuve sur l'existence d'eau sous forme liquide. Pour expliquer ses écoulements, l'équipe de l'université de l'Arizona a pensé que l'eau salée était poussée vers la surface par le magma chaud contenu sous la croûte martienne.

Il n'y a aucun doute qu'autrefois, le planète Mars ait connu une activité volcanique importante, en témoignent les gigantesques volcans éteints qu'on y trouve aujourd'hui. Toutefois, le fait que le magma puisse réchauffer l'eau et la pousser vers la surface signifie qu'il doit se trouver très proche de la surface martienne. Or, cela reste à prouver. En effet, nous connaissons mal l'activité magmatique qui se cache sous la croûte martienne.

Les points marqués A, B et C montrent quelques formes significatives des bandes sombres étudiées. Ont-elles été formées par l'eau liquide ? (NASA/JPL/MSSS)

Les bandes sombres seraient donc causées par de l'eau liquide réchauffée par le magma. Si c'est le cas, cela relance le débat sur l'existence actuelle de vie sur Mars. En effet, l'hydrologiste James Dohm, a déclaré que "là où se trouvent des réserves d'eau chaudes, il y a un potentiel passionnant pour la vie sous-superficielle".

Ne perdons pas espoir, le rêve rouge continue... Cela nous montre bien que l'étude de la belle planète Mars n'est jamais ennuyeuse !

Par Olivier POCH

Sources : MSNBC-News / Space.com

 
 

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Crédit image de titre : NASA et Kees Veenenbos - Hébergement & maquette : Futura-Sciences

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