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La vie pourrait être présente dans les profondeurs de Mars !

le 13-09-2003 à 18:31

Une vie souterraine pourrait exister sur Mars, peut-être à quelques mètres sous le sol rouge et aride de la planète...
Des experts dans la recherche de vie martienne ont participé à la 6ème Conférence de la Mars Society organisée cet été du 14 au 17 Août 2003 à Eugene, dans l'état de l'Oregon aux Etats-Unis.


D'après les résultats des recherches effectuées par ce groupe d'experts, la vie pourrait bien exister actuellement sur Mars, cachée dans des cavernes de pierres souterraines ou des poches d'eau liquide afin de se protéger de la surface hostile. Cette perspective incite ces scientifiques à chercher d'abord sur Terre des formes de vie exotiques, semblables à celles qui pourraient s'épanouir actuellement dans les entrailles de la planète rouge.

Dans cette optique, le groupe d'experts propose d'étudier une rivière du sud-ouest de l'Espagne, Rio Tinto.
Le Rio Tinto a l'étrange particularité d'être rouge, l'eau qui s'y écoule ressemble à du vin rouge, d'où son nom.
En fait, cette couleur vient de la grande quantité de fer dissout dans l'eau de la rivière fortement acide. Le fer est donc oxydé et prend cette teinte rouillée.


Tinto Rio, (crédit : Carol Stoker, NASA Ames Research Center)

Cet environnement extrême est entretenu par un écosystème microbien. Les microbes présents dans la rivière se nourissent des minéraux sulfureux et excrètent de l'acide sulfurique !

Les chercheurs pensent qu'une biosphère souterraine pourrait exister en profondeur sous le Rio Tinto. Ces micro-organismes vivraient à priori sans présence de dioxygène et leur métabolisme serait basé sur l'énergie chimique.
Cette biosphère souterraine pourrait alors contrôler ce qui se passe en surface.
La présence de ces organismes pourrait aider à mieux comprendre les méchanismes de la vie souterraine, vie qui peut être envisagée sur Mars.
"La recherche de la vie au Rio Tinto est un bon analogue pour chercher la vie sur mars" a déclaré Carol Stoker.

Carol Stoker, chercheuse du NASA Ames Research Center va se rendre sur place accompagnée de toute une expédition de scientifiques à la mi-septembre afin d'étudier de plus près cet environnement surprenant.
Des scientifiques, des chercheurs de la NASA, des universités américaines et des membres du Centre Espagnol d'Astrobiologie vont tous se réunir dans quelques jours pour participer au projet MARTE (pour Mars Analog Research and Technology Experiment).
Ce projet qui doit s'étaler sur trois ans, aura pour principal objectif de creuser en profondeur sous le Rio Tinto pour tenter d'y trouver une vie aquatique souterraine. Cela pourra également permettre de tester les technologies qui permettront de rechercher la vie martienne.
La NASA pourrait par exemple y trouver des idées pour créer puis tester le fonctionnement de ses prochains atterrisseurs qui foreront le sol martien en profondeur.

Carol Stoker a ainsi déclaré lors de la conférence que "nous commençons avec une feuille de papier vièrge… Un grand nombre de choses sont à découvrir. Notre action pourra aussi aider à former la génération suivante de sondes martiennes".
Stoker a ajouté qu'un des grands défis du projet était de ne pas contaminer la biosphère souterraine lors des prélèvements afin d'obtenir des échantillons propres et représentatifs de la vie sous-superficielle.

Le premier forage doit avoir lieu dans les prochains jours. Plus tard au printemps 2005, un long mois de travail et de simulations de prélèvement d'échantillons sera mis en place.

Le projet MARTE a de beaux jours devant lui !

En savoir plus :

  • La NASA Ames a posé quelques questions à Carol Stoker concernant le Rio Tinto et son projet d'exploration MARTE.
    L'interview est disponible en .wav et .mp3 ici ! (en anglais)

    Sources : Space.com / Mars Society / NASA Ames


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