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70% de chance pour une vie dans des cavernes sur Mars...

le 14-09-2003 à 16:47

Lors de la 6ème Conférence de la Mars Society qui s'est déroulée cet été dans le Monterey, des experts de la vie sur Mars se sont réunis.
Parmi eux, Penelope Boston, directrice du programme d'étude des grottes et affaissements de terrain à l'Institut pour l'Exploitation Minière dans l'état du Nouveau Mexique à Socorro.



Penelope Boston en mission dans une caverne sur Terre... à quand l'exploration des profondeurs de Mars ? (crédit : Astrobiology, Dr Penelope Boston)

Penelope Boston a étudié de près des photographies de la surface martienne prises par la sonde Mars Global Surveyor. Certaines montrent sur les flancs de certains volcans des élévations de terrains tels des veines, ou bien des affaissements. Il est donc possible que des galeries se cachent à ces endroits-là sous le sol martien...
Ces cavernes pourraient être d'excellents milieux de développement pour d'éventuels micro-organismes.
En effet, dans ces grottes les organismes seraient protégés des rayons ultraviolets, extrêment nocifs pour la vie, par l'épaisse couche de terre et de poussières formant la caverne. De plus, ces cavernes pourraient offrir un milieu "douillé" pour la vie en protégeant les organismes des températures extrêmes.

Penelope Boston a rescencé de nombreuses cavités à la surface de Mars en observant les photographie de MGS. La planète Mars ayant connu dans le passé une activité volcanique intense, les cavernes souterraines sont sans aucun doute omniprésentes sur la planète rouge.

Mais l'opportunité offerte par ces grottes ne s'arrête pas là... La sonde Mars Odyssey a en effet découvert de la glace d'eau à moins d'un mètre de la surface de Mars dans certaines régions. Cela voudrait dire que la présence de glace, voir d'eau liquide dans ces cavités volcaniques est fort possible.
Aussi, si ces cavités sont bien hermétiques, elles pourraient alors contenir un gaz tel que de la vapeur d'eau par exemple... Un tel cokctail est très positif pour l'exitance de vie actuellement sur Mars !

"Compte tenu des dernières preuves de présence de grandes quantités de glaces souterraines, j'estime les chances d'une existance de vie sur Mars à 70%" a déclaré P. Boston ; "C'est la plus forte estimation que je n'ai jamais faite" a-t-elle ajouté lors de la conférence.


Elévations et affaissements de terrains sur les flancs du volcan géant Olympus Mons mettant en évidence l'existance de galeries souterraines... (crédit : NASA/JPL/MSSS)


Penelope Boston a confié que plus elle étudie le milieu souterrain terrestre, plus selon-elle, l'existance d'une vie souterraine sur Mars devient probable.
La chercheuse pense également que l'existance d'une biosphère souterraine ne nécessite pas l'existance d'une biosphère de surface : "On pense tout de suite dans notre tête que la vie ne peut s'épanouir qu'en surface, dans un environnement riche en oxygène avec Bambi sautillant gaiement sur le sol. Mais cela n'est peut-être pas toujours le cas, les biosphères peuvent être différentes". Sur Mars par exemple, la biosphère souterraine pourrait être beaucoup plus accueillante que la surface où règnent des conditions climatiques extrêmes.

L'étude de ces cavités martiennes promet d'être passionnante. Restera alors à aller voir sur place ce qu'il en est...
Affaire à suivre...

Source : Space.com / Astrobiology


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