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Phoenix : des perchlorates dans le sol martien ?

le 05-08-2008 à 13:35

Contrairement à l’objet de la rumeur qui s’est répandue sur Internet suite à un article publié dans le magazine américain Aviation Week and Space Technology, et qui prétendait que Phoenix aurait fait une découverte positive concernant le potentiel d’habitabilité de Mars, un communiqué de presse de la NASA publié le 4 août annonce un résultat certes intéressant, mais tout autre ! Un mini-laboratoire de chimie embarqué sur l’instrument MECA (pour Microscopy, Electrochemistry and Conductivity Analyser) de Phoenix aurait détecté des ions perchlorates dans un échantillon de sol prélevé sur la surface martienne !

Les ions perchlorates, de formule ClO4-, sont de forts oxydants, capables d’endommager des molécules organiques. Si leur détection sur le sol martien est confirmée, cela indiquerait que les conditions d’habitabilité de cette région martienne sont peu favorables à l’épanouissement d’une vie dans le passé. Par ailleurs, cela expliquerait, entre autres, l’absence de molécule organique à la surface martienne, comme l’ont remarqué les atterrisseurs Vikings dans les années 70.
Cependant, même si la détection de perchlorates est confirmée, leur présence ne serait ni bonne, ni vraiment mauvaise pour la possibilité d'une vie passée ou présente sur Mars. Ainsi, certains sols terrestres, dans le désert d'Atacama notamment, pourraient avoir une composition similaire à celle du sol martien que Phoenix analyse, de tels endroits en apparence inhospitaliers sont cependant peuplés par des organismes vivants très résistants.

Mais l’enquête n’est pas terminée, en effet l’instrument TEGA (pour Thermal and Evolved-Gas Analyser), qui a analysé deux échantillons de sol en les chauffant, a donné deux résultats différents : dans le premier échantillon, les données recueillies à la suite de l’analyse ne permettent pas de trancher entre une présence ou une absence de perchlorate, mais dans le second échantillon analysé, les données montrent nettement une absence de ces perchlorates. Les deux instruments (MECA et TEGA) donnent donc à première vue des résultats différents et discutables, et les scientifiques tentent actuellement de trouver une explication à ces observations.

Enfin, il est possible que les perchlorates détectés par le MECA soient issus d’une contamination de la sonde, peut-être due aux mécanismes pyrotechniques qui sont entrés en jeu à plusieurs étapes clés de la croisière de la sonde de la Terre à Mars. Certains de ces mécanismes comportent en effet dans leur composition chimique des perchlorates.

Une étude approfondie et d’autres analyses seront sans doute nécessaires pour éclaircir cette possible détection. Pour l’instant, les résultats étant globalement contradictoires et discutables, il ne semble pas possible d’apporter une réponse claire quant à la présence ou non de perchlorates sur le sol martien.

Source : NASA

Par Olivier Poch

  • Pour suivre quotidiennement l’avancée de la mission, rendez-vous sur la page « Missions en direct ! » d’Orbit-Mars et dans la Galerie d’images !

  • Plus d'informations sur Phoenix dans notre dossier : cliquez ici !



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