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Il y a un an, Phoenix se posait sur Mars

le 25-05-2009 à 20:51

Le 26 mai 2008, à 01h38 (heure de Paris), l’atterrisseur américain Phoenix se posait dans la plaine nordique martienne. Après les deux atterrisseurs Viking 1 et 2 en 1976, Mars Pathfinder en 1997 et les robots jumeaux Spirit et Opportunity en 2004, il s’agissait du sixième atterrissage réussi à la surface de Mars ! Un tel évènement est d’abord un exploit technique, car se poser sur Mars n’est pas une mince affaire. Mais une fois arrivé à destination, Phoenix avait une mission à accomplir : photographier le paysage, creuser, analyser le sol et la météo de son site d’atterrissage, pour mieux comprendre cette région singulière de la planète rouge.


Hommage à Phoenix... (crédit : NASA/JPL)

La mission a duré 152 jours martiens, du 26 mai au 2 novembre 2008. Plus aucun signal radio n’a été détecté en provenance de Phoenix depuis le 2 novembre avec l’arrivée de l’hiver martien et la difficulté pour Phoenix de recharger suffisamment ses batteries, le Soleil étant de plus en plus bas sur l’horizon. À l’heure actuelle, Phoenix est sans doute recouvert d’un givre de glace carbonique d’une dizaine de centimètres d’épaisseur qui ne se sublimera qu’à partir d’octobre ou novembre 2009. Le site d’atterrissage de Phoenix est aujourd’hui complètement plongé dans le noir, c’est la nuit polaire jusqu’à encore plusieurs semaines.

Les chances de reprendre contact avec Phoenix sont bien minces, il faudrait en effet pour cela que ses systèmes électroniques n’aient pas été trop endommagés par les températures glaciales que connaît actuellement la région. Mais surtout, il y a un sérieux risque que ses panneaux solaires se brisent sous le poids du givre de CO2 qui s’y sera accumulé, l’empêchant de recharger ses batteries après le dégel. Retrouver le contact avec Phoenix serait un exploit technique, et même si cela se produit, rien ne garantit que les caméras ou autres capteurs de la sonde auront eux aussi résisté au froid !... Enfin... nous verrons bien : rendez-vous fin 2009 !


Vue d’artiste de Phoenix posé sur le sol martien
(crédit : NASA/JPL-Calech/University of Arizona)

Orbit-Mars vous aura fait suivre en direct l’aventure de la mission Phoenix. Tous les articles publiés à cette occasion, ainsi qu’un compte-rendu détaillé de la mission sont disponibles sur la page d’archive « Missions en direct / Archives / Phoenix ».

Par ailleurs, l’équipe d’Orbit-Mars vous a proposé ces derniers mois un bilan complet de la mission et des premiers résultats scientifiques, que nous vous invitons à découvrir :

  • Phoenix, le bilan 1/4 : le déroulement de la mission
  • Phoenix, le bilan 2/4 : des indices d’habitabilité
  • Phoenix, le bilan 3/4 : l’eau dans tous ses états ?
  • Phoenix, le bilan 4/4 : toujours pas de matière organique sur Mars ?

  • Enfin, la galerie d’images Orbit-Mars reste un moyen idéal pour revivre la mission et contempler les panoramas du paysage martien ou les tranchées creusées par Phoenix. Une sélection des meilleures images, sur les 25000 envoyées par l’atterrisseur !

    Si la mission Phoenix est terminée, les robots Spirit et Opportunity sont toujours actifs sur la planète rouge depuis plus de 5 ans ! Pour suivre au jour le jour leur aventure, ainsi que l’actualité de l’exploration martienne en général, Orbit-Mars vous propose depuis quelques jours un Twitter spécial, avec des mises à jour quotidiennes (lisez notre article pour en savoir plus). Par ailleurs, si vous êtes un fidèle internaute d’Orbit-Mars n’hésitez à rejoindre notre page de fans sur Facebook !

    Par Olivier Poch

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