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Destination : Mars
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Mars Pathfinder

L'éclaireur de Mars...

    La mission Mars Pathfinder de la NASA, lancée vers Mars le 4 décembre 1996 était une grande innovation, elle avait pour objectif ambitieux de tester un moyen peu coûteux de faire atterrir un engin spatial  et un véhicule d'exploration (un Rover) sur Mars. Le budget de la mission s'élève à 200 millions de dollars ( 15 fois moins que pour Viking !!) .

 

   Le Décollage.

...five...four...three..two..one Braaaaaaoummmm !!!!! ça y est ! c'est le décollage ! Le 4 décembre 1996, la mission Mars Pathfinder s'envole vers la planète Rouge. À bord de la sonde, le petit robot d'exploration, Sojourner (aussi appelé Rocky 4) tremble de toutes ses puces... Doté d'une intelligence artificielle, il va, dans quelques mois, ausculter les roches martiennes.

   L'arrivée sur Mars et le déroulement de la mission.

    Le 4 juillet 1997, les responsables de la mission et les scientifiques sont rassemblés dans la salle de contrôle du JPL (Jet Propulsion Laboratorie) : dans quelques minutes, la sonde va se poser sur le sol de Mars... La descente vertigineuse dure 4 minutes et demi....silence radio... sueur et angoisse dans la salle de contrôle... Enfin, un faible signal radio retentit.. Hourra ! la sonde a "amarsi " sans pépin !! l'équipe du JPL exulte !! Champagne ! La sonde a rebondi sur ses airbags 15 à 20 fois jusqu'à 15 m de haut sur des rochers coupants avant de se stabiliser.

Déploiement du parachute puis de la capsule

 
 

La voici sur Mars, dans le delta d'une ancienne vallée (Ares Vallis), un ancien canyon où l'eau a sûrement coulé jadis.

La sonde prend des photos panoramiques comme celles-ci :

Le petit robot Sejourner (ou Rocky 5) part travailler
 

Deux jours plus tard, le petit robot Sejourner part travailler. Il descend lentement la rampe et part renifler les cailloux martiens... Il applique aux roches un instrument complexe appelé, le spectromètre à rayons X alpha-proton, avec lequel il analyse leur chimie.

Sejourner reniflant la caillasse appelée Yogi.

 

Conçue pour une durée de un mois, la mission durera 83 jours, avec 16 500 photos et 15 analyses de roches.

La mission Mars Pathfinder est un succès phénoménal pour un coût peu élevé par rapport aux anciennes missions.

Les découvertes de la mission donnent la quasi-certitude que Mars fut autrefois une planète humide et chaude.


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Orbit-Mars vous propose une sélection de vidéos sur la mission Mars Pathfinder.
Visionnez notamment le documentaire "The Pathfinders" en 4 parties qui retrace l'aventure humaine de la conception de la mission au JPL en Californie.

Accédez à la galerie d'images Orbit-Mars et parcourez les photographies de la mission Mars Pathfinder : cliquez ici !

 

Auteur : Olivier POCH

Crédit photos : NASA/JPL

 
 
 

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Crédit image de titre : NASA et Kees Veenenbos - Hébergement & maquette : Futura-Sciences

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