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Mars Express / Beagle 2

Mars Express - Beagle 2

   Mars Express est la première sonde européenne à destination de la planète rouge. Son principal objectif est la recherche d'eau sur Mars. La sonde larguera avant sa mise en orbite un atterrisseur britannique, Beagle 2, qui recherchera la vie à la surface de la planète dans Isidis Planitia. Arrivée prévue pour le 25 Décembre !
 

> En direct : Toute l'actualité de Mars Express et Beagle 2 : cliquez ici !

      LES DOSSIERS
Les différents dossiers Orbit-Mars consacrés à la mission Mars Express :

Le sonde Européenne Mars Express

La sonde Mars Express a été assemblée à Toulouse par Astrium SA. Sa charge utile, c'est à dire l'ensemble des instruments qu'elle emporte, est composée de systèmes de navigations, de systèmes techniques et également bien sûr d'instruments scientifiques perfectionnés qui ont été mis au point aux quatre coins de l'Europe. Tous ces instruments sont ratachés à une structure de base en forme de rectangle mesurant de 1,5 mètres de long sur 1,8 mètres de large et 1,4 mètres de haut. L'atterrisseur britannique Beagle 2 est attaché sur l'un des côtés de ce cube dans son bouclier thermique.

La sonde Mars Express avec son antenne parabolique (derrière) et Beagle 2 attaché sur son dos (en haut)

La sonde pesant 1060 kg au décollage (carburant compris) est équipée de panneaux solaires offrant une surface totale de 11 mètres carrés aux rayons du Soleil. Pour communiquer avec la Terre, envoyer et recevoir des données, Mars Express possède une antenne parabolique grand gain de 1,8 mètres de diamètre accompagnée d'une seconde antenne plus petite, de 40 centimètres de long.

Un système de navigation composé de caméras et de capteurs permet à la sonde de s'orienter dans l'espace inter-planétaire et de corriger sa trajectoire si besoin est grâce à de petits moteurs situés aux quatre coins de la sonde. Pour résister aux température extrêmes reignant dans l'espace (-270°C), Mars Express est par ailleurs équipée de systèmes de chauffage, de petits radiateurs qui maintiennent à une température convenable les instruments scientifiques sensibles de la sonde.

 

Les Instruments scientifiques

 

Voici les instruments scientifiques que la sonde Mars Express possède à son bord :

  • Une caméra stéréoscopique haute résolution HRSC

La HRSC (pour High Resolution Stereo Camera) construite par l'Allemagne qui photographiera la planète rouge et sera capable de relever des détails aussi petits que 2 mètres à la surface de Mars. Toutes les images collectées par la caméra permettront de recréer une carte géologique de Mars présentant la répartition des différents minéraux et types de roches à sa surface. Cet instrument scientifique avait été embarqué sur la sonde Mars 96 donc nous avons parlé précédemment.

 

  • Le SPICAM UV et le PFS

Un instrument français, le SPICAM UV étudiera l'atmosphère de Mars, secondé par un autre instrument, le PFS (italien), qui mesurera les rayons infrarouges renvoyés par celle-ci. Le SPICAM UV nous en apprendra plus sur la couche d'ozone de Mars, ses températures, ses nuages et son climat tandis que le PFS mesurera avec une précision jamais atteinte par les autres missions, la quantité et la répartition des composés mineurs de l'atmosphère martienne comme la vapeur d'eau. (Ci-contre le PFS pour Planetary Fourier Spectrometer)

 

  • Un spectromètre infrarouge et visible OMEGA  

Cet instrument permettra d'étudier les composants de la surface martienne ainsi que son atmosphère (gaz, poussières etc...). Il analysera entre autre la chaleur renvoyée par le sol de Mars. Ses observations compliquées nous permettront de mieux comprendre le paysage martien et le rôle qu'a pu jouer l'eau au cours de l'histoire de la planète. Comme la caméra HRSC,le spectromètre OMEGA avait été à l'origine développé pour la mission Mars 96.

  • Un altimètre radar MARSIS

Le MARSIS (pour Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding) construit par l'Italie et le Jet Propulsion Laboratory (États-Unis) sera capable de détecter l'eau jusqu'à 2 voir 3 kilomètres de profondeur et permettra, en sondant ainsi le sol, d'établir une carte de la répartition souterraine de cette eau. L'instrument pourra distinguer les différents états du sous-sol : sec, gelé ou humide.

 

  • Le MaRS

Cet instrument mis au point par l'Allemagne utilisera les ondes hertziennes pour étudier la surface et l'atmosphère martienne. Il mesurera les variations locales de gravité à la surface de mars et fournira des informations sur la pression et la température de l'atmosphère.

 

  • ASPERA

ASPERA (pour Energetic Neutral Atoms Analyser) est un analyseur de plasma qui étudiera l'interaction entre les particules du vent solaire et l'atmosphère martienne. Il pourra ainsi jeter la lumière sur les mécanismes par lesquels la vapeur d'eau et d'autres gaz pourraient s'être échappés de la surface mars dans le passé. Cette question est l'une des plus récurrente dans l'étude du passage de l'eau sur la planète rouge, peut-être que la réponse sera donnée par cet instrument en 2004 !

 

  • Pour finir la liste des instruments embarqués par Mars Express, sachez que la sonde disposera d'un ensemble d'instruments de communication qui serviront de relais pour les atterrisseurs qui rejoindront Mars entre 2003 et 2007 (notamment beagle 2 et les rovers de la NASA).

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Crédits images : ESA
 
 
 

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Crédit image de titre : NASA et Kees Veenenbos - Hébergement & maquette : Futura-Sciences

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