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Le voyage de la sonde vers Mars durera sept mois durant lesquels elle voyagera dans l'espace interplanétaire pour rejoindre la planète rouge.

 

La Croisière de Mars Express

2 Juin - 20 Décembre

Après son lancement, Mars Express va voyager dans l'espace pour rejoindre la planète Mars. C'est la seconde phase de la mission : la croisière.

Mars Express pendant sa phase de croisière, les panneaux solaires dépliés avec Beagle 2 attaché sur la sonde (en haut). (ESA)

Pendant la phase de croisière, la tache principale à assurer est la navigation et la vérification du bon état des instruments scientifiques de la sonde. Les ingénieurs de la mission suivent la sonde depuis leur salle de contrôle et peuvent savoir exactement à quel endroit du système solaire elle se trouve en temps réel.

Ces informations leur sont fournies par un réseau de paraboles au sol constitué de la station de Kourou en Guyane, de Perth et de la nouvelle station australienne de New Norcia. Celles ci enverront des ondes radio à Mars Express qui les leur renverra. Les stations noteront alors le temps mis par le signal radio pour atteindre la sonde et revenir sur Terre, cela permettra ainsi de déterminer la position exacte de la sonde dans l'espace.

Le Centre de Contrôle des Opérations Spatiales Européennes ESOC, et donc de Mars Express, en Allemagne. (ESA)

Les ingénieurs de la mission pourront également effectuer des manœuvres de correction de trajectoire pour s'assurer que la sonde arrivera bien vers Mars. Deux corrections de trajectoire sont prévues pendant la phase de croisière : la première sera faite deux jours après le décollage et une seconde aura lieu au milieu du voyage. Ces corrections de trajectoire seront effectuées par des petits moteurs d'appoint situés aux quatre coins de la sonde.

La sonde est également équipée d'un gros moteur principal utilisant un mélange de deux combustibles contenus dans deux réservoirs distincts d'une capacité de 267 litres chacun. Ce moteur sera capable de livrer une force de poussée de 400 Newtons contre 10 Newtons pour les petits moteurs d'appoint.

Le moteur principal permettra à la sonde de ralentir une fois arrivé en vue de Mars pour lui permettre de s'insérer sans problème dans une orbite autour de la planète.

 

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