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Mars Exploration Rovers

    En Janvier 2004, deux grands robots d'exploration équipés d'éléments scientifiques perfectionnés se sont posés sur le sol martien. Leur mission : explorer la surface de la planète à la recherche de preuves supplémentaires sur la présence d'eau liquide sur Mars dans un lointain passé... La mission Mars Exploration Rovers est la plus sophistiquée jamais envoyée vers la planète rouge par la NASA.

> En direct :    Toute l'actualité de Spirit et de Opportunity

      LES DOSSIERS

Les différents dossiers Orbit-Mars consacrés à Spirit et Opportunity :

MER : la Mission

La NASA a envoyé en Juin 2003 mission deux robots jumeaux d'exploration qui se sont posés avec succès sur Mars à la recherche de preuves sur l'écoulement passé de l'eau à la surface de la planète rouge.

Les deux rovers MER-A (Spirit) et MER-B (Opportunity) se sont envolés de Cap Canaveral en Floride à moins d'un mois d'intervalle, en Juin et Juillet 2003 et sont arrivés sur Mars après un voyage dans l'espace de 7 mois et demi. Spirit a atterri sur Mars le 4 janvier et Opportunity le 25 janvier 2004.

Les rovers ont atterri à la manière de leur grand frère, le robot Sejourner de la mission Mars Pathfinder, c'est à dire grâce à un bouclier thermique qui a subi les frictions des couches denses de l'atmosphère durant la chute et grâce à un parachute qui s'est ouvert peu après accompagné d'un cocon d'airbags protégeant les atterrisseurs durant leurs rebonds successifs sur le sol martien (environ une dizaine).

Après cet atterrissage pour le moins mouvementé, les airbags se sont dégonflés et la sonde a déployé ses panneaux solaires en pétale. Le robot était alors exposé pour la première fois à la rigueur du climat martien. Il a pris tout de suite après son atterrissage des photos du site où il a atterri (dévoilées en direct au monde entier via le site internet de la NASA et sur Orbit-Mars). Puis, quelques heures plus tard, il a commencé sa mission scientifique et s'est éloigné peu à peu de son lieu d'atterrissage. En chemin le robot réalise des analyses de roches et son ordinateur de bord lui permet d'éviter les obstacles de manière tout à fait autonome. 

Les investigations des deux géologues électroniques prévues pour durer 3 mois à l'origine sont en fait toujours en cours aujourd'hui à la surface de Mars ! Les robots résistent au temps et à l'usure de façon remarquable. Leurs analyses apportent des précisions sur le passé climatique de la belle planète et notamment sur la présence passée d'eau sur Mars.

Le bouclier thermique freine la sonde dans les couches denses de l'atmosphère....

...Le parachute se déploit....

....la grappe d'airbags de l'atterrisseur heurte le sol et rebondit une dizaine de fois sur les rochers coupants....

....La sonde se stabilise enfin, les airbags se dégonflent et les panneaux solaires du rovers s'ouvrent comme une fleur !

...Le rover quitte son point d'atterrissage et part à l'aventure !

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Les objectifs scientifiques de la mission
 

Les rovers Spirit et Opportunity ne se sont pas posés sur Mars en touristes pour prendre quelques clichés, bien au contraire, ils emportent avec un eux tout un attirail d'instruments scientifiques de haute technologie (voir Spirit et Opportunity : deux rovers high-tech).

Les objectifs scientifiques de la mission Mars Exploration Rovers se concentrent autour de deux point forts : déterminer l'histoire du lieu d'atterrissage (son climat, sa géologie etc..) et faire une série de mesures sur le terrain exploré.

Les deux rovers doivent ainsi rechercher et analyser les différents matériaux du terrain qui peuvent renseigner sur un éventuel passage de l'eau liquide dans un lointain passé. Il s'agit des roches sédimentaires, évaporites ou encore de traces d'une activité hydrothermale. D'autre part, les rovers doivent déterminer la distribution et la nature des composants du site d'atterrissage afin de caractériser précisément la morphologie et la chimie du sol martien.

 

Après leurs observations, les scientifiques pourront reconstruire l'histoire climatique et géologique du site d'atterrissage et dire si la vie a pu un jour s'y developper ou non.

 
Une mission exceptionnelle
 

Mars Exploration Rovers (MER) est la mission la plus perfectionnée jamais envoyée vers la planète rouge. Contrairement au dernier atterrissage effectué sur Mars en 1996 (Mars Pathfinder) la mission MER a un véritable but scientifique affirmé comme le prouve la technologie dernier cri emporté par les rovers Spirit et Opportunity.

Le budjet total de la mission est estimé à 800 millions de dollars. Une somme colossale qui comprend 625 millions $ pour le développement, la construction, et la mise au point des instruments des rovers, 100 millions $ couvrant les frais de lancement et 75 millions $ pour le suivi de la mission et la réalisation des opérations scientifiques.

En lançant les robots en 2003, a NASA n'avait donc pas droit à l'erreur, d'autant plus que la dernière tentative d'atterrissage sur Mars, Mars Polar Lander en 1999, avait échoué ainsi que la sonde Mars Climate Orbiter lancée la même année. L'agence américaine a donc énormément misé sur la sécurité dans l'organisation de cette mission exceptionnelle. Les innombrables reports des lancements en Juin 2003 et les moyens techniques mis en oeuvre pour sécuriser au maximum la phase critique de l'atterrissage en témoignent.

 
 
 

  La NASA vous a proposé d'envoyer votre nom sur Mars !

Les deux rovers se sont posés sur Mars avec un disque dur contenant plus de 3 000 000 de noms. Pour envoyer son nom sur Mars, il suffisait simplement de s'inscrire sur Internet, un certificat de participation à la mission Mars Exploration Rovers vous était alors remis.

Cliquez ici !

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Crédits images : NASA/JPL
 
 
 

(c) 2001-2011 Orbit-Mars 
Crédit image de titre : NASA et Kees Veenenbos - Hébergement & maquette : Futura-Sciences

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